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Preview League One 2023/2024: Division 3


Dans un mois débutera la troisième saison de la League One, championnat professionnel sur le long terme qui succède à l'historique Top League (2003-2021). La Division 3 est composée pour 2023/2024 de 5 équipes: Koto (relégué), Hino (relégué), Akishima, Hiroshima et Chugoku. La saison se déroulera du 9 décembre 2023 au 5 mai 2024. Chaque club jouera 12 matchs au total dans un format domicile/extérieur.


En raison de l'expansion de la League One en 2024 avec l'arrivée de probablement trois clubs (Yakult Levins, Secom Rugguts et LeRIRO Fukuoka), la Division 3 devrait passer à six équipes l'an prochain et voir ainsi les deux premiers de cette saison être promus automatiquement à l'échelon supérieur.


Relégué de la Division 2, Koto semble armé pour refaire l'ascenseur. Hiromasa Yoshihiro a été promu entraîneur-chef et succède à Ippei Asada, ce dernier payant son échec dans le maintien. Avec un tout nouveau staff, le technicien japonais peut s'appuyer sur un recrutement très ambitieux avec le deuxième ligne néo-zélandais Tom Rowe (Kyushu) et les troisièmes lignes Sam Chongkit (Sagamihara) et Joshua Basham (London Irish).


Sans oublier la signature de l'ouvreur et international samoan Lima Sopoaga (Lyon) qui sera la grande star des Blue Sharks cette saison. Relégué administrativement de la Division 2 après un nouveau scandale, Hino a vu son effectif être pillé avec le départ de tous ses meilleurs joueurs. Le staff est également allé voir vers d'autres horizons comme l'entraîneur-chef Takuro Miuchi qui a rejoint Osaka en deuxième division.


Dans ce contexte, Yuji Sonoda a repris les rênes d'une équipe qui a essayé de se renforcer tant bien que mal avec quelques coups comme le talonneur Sota Moriya (Urayasu) et le centre Sora Ouchi (Hiroshima). Difficile dans ces conditions de voir les Red Dolphins espérer jouer le titre et la montée cette saison.


A l'opposé, Akishima réalise un recrutement assez impressionnant. Les Water Gush ont déjà signé le troisième ligne néo-zélandais Teariki Ben-Nicholas (Castres) et le centre international tongien Hosea Saumaki (Leicester Tigers) alors que l'officialisation de l'arrivée de l'ouvreur international anglais Piers Francis (Bath) devrait être annoncée sous peu.


Ce dernier vient remplacer l'australien Andrew Deegan, qui après un bref passage en Australie, a signé il y a quelques semaines chez Tokyo Gas en Top East A League (4ème division nippone). Barragiste malheureux face à Kamaishi cette année, Akishima est une équipe qui monte grâce à l'excellent travail son entraîneur-chef, le mythique international australien Wycliff Palu. Il faudra compter avec les Water Gush pour le titre.


Derrière, on retrouve malheureusement les deux clubs de Hiroshima... Les Skyactivs ont réalisé deux jolis coups avec les signatures du deuxième ligne australien Tye Nash (Koto) et du 3/4 international à 7 japonais Josefa Lilidamu (Hino). Mais les rouges et noirs pourront-ils viser des ambitions derrière leur 1/2 de mêlée et taulier Jacob Abel?


Enfin, Chugoku est cette saison encore l'équipe la plus faible sur le papier. Le club n'a pas réalisé de recrutement à la hauteur et a vu la perte de plusieurs cadres dont le pilier et international nippon Hidetatsu Tsuboi. Avec quatre signatures universitaires et un seul joueur étranger dans l'effectif (Ed Quirk), la saison s'annonce très longue pour les Red Regulions...

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